San Antonio Spurs 'Keldon Johnson adalah pilihan lotere NBA yang bukan

San Antonio Spurs 'Keldon Johnson adalah pilihan lotere NBA yang bukan

P.J. Washington menghabiskan malam Hari Valentine sendirian di rumah di depan televisi.

Seperti kebanyakan orang dalam situasi seperti ini, itu bukan karena pilihan.

Penyerang Charlotte diasingkan di bawah protokol kesehatan dan keselamatan NBA, dipaksa untuk menonton timnya menghadapi Spurs dari lingkungan ruang tamunya yang relatif bebas kuman.

Apa yang dilihat Washington dalam kemenangan Spurs 122-110 memberinya kilas balik instan.

Ada Keldon Johnson, memecahkan kaca. Ada Johnson, menyerang pinggiran seolah-olah telah menghina anggota keluarga. Ada Johnson, semua kecuali mengunyah bagian tubuh untuk memenangkan kepemilikan.

Cara dia bermain, kata Washington, sepertinya dia kembali ke Kentucky lagi.

Johnson menyelesaikan dengan 18 poin dan delapan rebound, bukan permainan terbaiknya musim ini tetapi cukup produktif untuk penyerang Spurs tahun kedua.

Hal ini juga membuat Washington, mantan rekan satu tim perguruan tinggi Johnson di Kentucky, untuk menanyakan apa yang menjadi refrain umum di sekitar San Antonio dan NBA setidaknya sejak musim panas lalu: Bagaimana orang ini jatuh ke pick ke-29 dalam draf 2019?

“Jelas tidak ada 28 pemain yang lebih baik darinya dalam draf,” kata Washington, yang menduduki peringkat ke-12. “Tidak ada alasan dia seharusnya tidak memilih lotere.”

Dengan setiap lemparan Johnson yang gemuruh dan setiap kinerja pertahanan yang tak tertandingi melawan beberapa pencetak gol terbanyak NBA, laporan kepanduan Washington tentang mantan rekan satu timnya menjadi lebih mendalam.

Johnson, 21, telah muncul sebagai bintang yang sedang naik daun untuk 16-11 Spurs, yang musimnya ditunda karena wabah virus korona yang ditemukan setelah pertandingan di Charlotte.

Dalam musim penuh pertamanya sebagai pemain bergilir, Johnson dengan tinggi 6 kaki rata-rata mencetak 14,5 poin dan tujuh rebound, di antara para pemimpin tim di kedua kategori tersebut. Dia dan Dejounte Murray adalah satu-satunya Spurs yang memulai 27 pertandingan.

“Saya pikir dia luar biasa,” kata pelatih Spurs Gregg Popovich. “Dia 100 persen agresif dan fisiknya, setiap menit dia berada di lapangan.”

Dengan total 44 penampilan NBA – setara dengan sekitar setengah musim normal – karier profesional Johnson masih dalam tahap awal. Namun, mereka yang paling mengenal Johnson percaya bahwa yang terbaik masih akan datang.

“Saya merasa dia memiliki potensi All-Star,” kata Washington.

Mungkin ke sanalah tujuan Johnson. Kisah tentang bagaimana Johnson sampai pada titik ini termasuk slide malam yang menggaruk kepala, tugas di Liga G dan dua musim yang terganggu oleh pandemi.

Dari satu pabrik lingkaran ke pabrik lainnya

Setiap pagi selama musim bola basket, daftar nama mendarat di meja pelatih John Calipari di kantor bola basket Kentucky.

Di atasnya adalah alumni Inggris yang bermain malam sebelumnya di NBA dan bagaimana nasib masing-masing. Dengan 30 pemain Kentucky saat ini memenuhi daftar nama NBA, itu bukan bacaan yang mudah.

Daftar tersebut menjalankan keseluruhan dari All-Stars (Anthony Davis, Karl-Anthony Towns, Devin Booker) hingga mantan bintang yang mencoba membangun kembali karier (John Wall, DeMarcus Cousins), hingga pemain muda yang akan datang (De'Aaron Fox, Shai Gilgeous-Alexander, Jamal Murray) ke Spurs cadangan Trey Lyles dan segala sesuatu di antaranya.

Jika ada yang menarik perhatian Calipari di kedua arah – pertandingan besar atau serangkaian DNP – dia akan mengirimkan teks ucapan selamat atau dorongan semangat.

“Banyak dari orang-orang ini hanya di sini satu tahun, dan semakin lama mereka pergi, semakin sedikit Anda menjadi bagian dari hidup mereka,” kata Calipari yang berusia 62 tahun itu. "Saya mencoba untuk berada di sana selama mereka membutuhkan saya."

Pada pagi hari tanggal 16 Januari, Calipari mengangkat teleponnya dan mengirim SMS ke Johnson.

Semalam sebelumnya, Johnson mencetak 29 poin terbaik dalam karirnya saat kalah dari Houston. Itu adalah yang ketiga dari lima malam mencetak 20 poin musim ini untuk Johnson, dan bagian dari rangkaian 11 pertandingan berturut-turut dalam angka ganda.

“Hanya melihat bahwa dia masih mendukung saya dan masih di sana, itu sangat berarti,” kata Johnson.

Rute Johnson dari rumahnya di South Hill, Va., – populasi 4.377 – ke daftar cucian Calipari dari anak didik NBA adalah jalan memutar.

Untuk dua musim persiapan pertamanya, Johnson tinggal di rumah untuk bermain di Park View High, di mana ia menetapkan nilai skor siswa baru sekolah pada 27 poin per pertandingan.

Sebagai seorang junior, Johnson dipindahkan ke Huntington Prep di West Virginia, di mana dia bermain cukup baik untuk mendapatkan undangan untuk menghabiskan musim seniornya di Akademi Oak Hill yang bergengsi di Mouth of Wilson, Va.,

Di tingkat sekolah menengah, Oak Hill sama produktifnya dengan pabrik NBA seperti Kentucky. Alumninya termasuk Kevin Durant, Carmelo Anthony, Jerry Stackhouse dan lusinan nama rumah tangga lainnya.

Pada saat Johnson tiba di Oak Hill, dia sudah mencapai radar Calipari.

“Inilah yang saya sukai darinya: Anak ini tidak takut,” kata Calipari, menggemakan kesan pertama Popovich beberapa tahun kemudian. Dia memiliki semangat kompetitif yang sangat kuat.

Di Kentucky rak teratas bakat biasanya begitu banyak sehingga musim off mungkin menghasilkan beberapa putaran pertama NBA draft pick.

“Itu hal yang penting di sini,” kata Calipari, “kamu belajar bertarung dan bertempur.”

Pada musim gugur 2018, Johnson tiba di Lexington dengan senjata tempur. Bagian dari kelas perekrutan yang mencakup pro masa depan Tyler Herro dan Immanuel Quickly – dan bergabung dengan tim yang sudah memiliki Washington dalam daftar – Johnson diharapkan tidak akan mendapatkan apa-apa.

“Saya masuk dan memiliki pola pikir bahwa saya hanya akan bekerja keras,” kata Johnson. "Saya diberi kesempatan besar di sana, dan saya menjalankannya."

Satu dan selesai

Seperti antrean panjang blue-chipper di hadapannya, masa tinggal Johnson di Kentucky singkat. Dia mencetak rata-rata 13,5 poin dan 5,9 rebound, dan dinobatkan sebagai Mahasiswa Baru Tahun Ini di Wilayah Tenggara.

Minta Washington untuk menyebutkan penampilan Johnson favoritnya dari musim itu, dan jawabannya datang dengan cepat. Itu bukan 19 poin yang dicetak Johnson dalam kemenangan atas peringkat teratas Tennessee. Itu adalah pertandingan yang berbeda melawan Auburn selama permainan SEC, ketika Johnson tidak berhenti melakukan rebound.

Dia memiliki 17 karir terbaik hari itu.

“Itu adalah pertandingan yang paling menarik bagi saya,” kata Washington. “Dia mengeluarkan mereka entah dari mana. Dia pada dasarnya menghendaki kita untuk menang sendirian. "

Spurs telah menyaksikan sisi Johnson ini juga. Dia telah mencatat enam game rebound dua digit dalam karirnya, meskipun sering menyamai lawan yang lebih tinggi di posisi power forward.

Johnson membuntuti Murray – point guard tim – untuk memimpin rebound Spurs dengan 0,2 papan per game.

Berkat kehebatan reboundnya, Johnson membukukan lima double-double dalam 35 pertandingan NBA pertamanya. Daftar Spurs lain sepanjang masa yang mencatat sebanyak itu dengan sangat cepat terdiri dari dua nama: Tim Duncan dan David Robinson.

“Dia adalah seorang rebounder yang hebat,” kata guard Spurs Derrick White. “Dalam kemacetan, dia sepertinya selalu turun bersamanya. Dia mungkin telah melakukan itu sepanjang hidupnya. "

Johnson tampil di 37 pertandingan berseragam Kentucky, lalu dideklarasikan untuk draft NBA 2019. Dia yakin persinggahannya di Lexington telah mempersiapkannya untuk apa pun yang akan datang selanjutnya.

"Saya pikir Pelatih Cal benar-benar membantu saya menjadi seorang profesional," sedih Johnson. “Saya merasa ketika saya pergi ke Kentucky, saya cukup baik, tetapi dia membantu saya menjadi seorang profesional dan mempelajari kebiasaan profesional.”

Pada 20 Juni 2019, Johnson melakukan perjalanan ke Brooklyn untuk draft NBA. Itu akan menjadi salah satu malam paling bahagia dan paling menyayat hati dalam hidupnya.

'Apakah kamu sudah gila?'

Kontingen Kentucky menempati meja yang sama di Barclays Center, menunggu apa yang menurut semua orang akan menjadi malam yang singkat bagi mereka semua.

Washington dan Herro duduk bersama Johnson, berharap untuk menikmati kegembiraan terakhir sebagai rekan tim perguruan tinggi sebelum berpisah. Washington menjadi yang pertama di antara ketiganya, yang tidak mengherankan. Dia telah menjadi pencetak gol terbanyak dan rebounder Wildcat, dan Charlotte meraihnya di posisi 12.

Herro keluar dari papan pada pick berikutnya, direbut oleh Miami. Itu meninggalkan Johnson di antara penonton, pelatih kampusnya di sisinya, masih menunggu namanya dipanggil. Penantian itu menyiksa.

Lotre datang dan pergi, begitu pula sebagian besar putaran pertama.

Spurs berada di posisi jam di No. 19 dan George Felton, Direktur Personalia Pemain Spurs, telah menjadi fixture di latihan Kentucky sepanjang musim.

Dalam langkah yang mungkin akan kembali menghantui mereka, Spurs memilih prospek internasional Luka Samanic di tempat itu sebagai gantinya.

Sembilan pilihan lagi berlalu dan Johnson tetap duduk.

"Saya sedang menelepon tim, 'Apakah Anda sudah gila? Anak ini memilih lotere, "kata Calipari. “Satu tim mengatakan kepada saya bahwa mereka pikir mereka akan mendapatkannya pada usia 30-an. Saya berkata, 'Anda tidak akan membuatnya berusia 30-an.'

“Lalu aku berharap dia tidak akan berusia sekitar 30-an.”

Spurs kembali berada di posisi 29, slot kedua hingga terakhir di babak pertama. Itu adalah pilihan yang diperoleh klub dari Toronto, hampir seperti renungan dalam perdagangan 2018 yang mengirim Kawhi Leonard ke Raptors.

Kali ini, Spurs menarik pelatuk pada Johnson. Calipari mencoba membantu Johnson melihat sisi terang dari kejatuhan malam yang tak terduga.

"Saya katakan padanya, 'Itu tidak masalah,'" kata Calipari. "'Kamu pilihan putaran pertama. Dan Anda akan pergi ke salah satu organisasi terbaik di NBA, untuk bermain untuk pelatih Hall of Fame, dengan staf yang akan membantu Anda menjadi lebih baik.

“Ini dimainkan dengan indah.”

Membuktikan mereka salah

Johnson tidak perlu dijual dengan prospek datang ke San Antonio.

“Ketika saya melihat saya terpilih ke-29 untuk San Antonio Spurs, itu sangat melegakan,” kata Johnson. "Saya tahu saya akan pergi ke organisasi yang luar biasa dan mereka tidak merekrut orang hanya untuk menyusunnya."

Namun, Spurs sering merekrut pemain untuk merawat mereka di Liga G, yang merupakan cara Johnson menghabiskan 30 pertandingan musim rookie-nya bersama Austin.

Sementara Washington memulai 57 kali untuk Charlotte di musim NBA pertamanya dan Herro berkembang menjadi kontributor utama untuk tim Miami yang ditakdirkan untuk Final NBA, Johnson berlari dan mencelupkan orang-orang seperti Rio Grande Valley Vipers dan Sioux Falls SkyForce.

Dia tidak kehilangan hati atau harapan.

“Saya tahu ini adalah babak baru dan inilah saatnya untuk mulai bekerja dan melakukan apa pun yang saya butuhkan untuk membuatnya di atas lantai,” kata Johnson.

Saat dia berhasil melewati G League, Johnson juga mengingat sesuatu yang telah diceritakan Calipari kepadanya pada malam wajib militer:

“Jika Anda seorang penipu, itu akan terlihat. Dan jika Anda bisa bermain, itu akan terlihat. "

Johnson kembali bergabung dengan klub NBA pada bulan Maret dan sedang dalam perjalanan untuk merebut tempat rotasi ketika liga ditutup karena masalah COVID-19. Ketika Spurs tiba di Orlando, Florida, untuk menyelesaikan musim lima bulan kemudian, Johnson akan menjadi bagian dari apa pun yang dicapai tim selama reboot.

Johnson rata-rata mencetak 14,1 poin dalam delapan pertandingan dalam gelembung, diakhiri dengan 24 poin berturut-turut melawan Houston dan Utah.

Berada dalam mode serangan tanpa henti telah membantu Johnson mengamankan tempat di lineup awal Spurs. Itu juga kadang-kadang mengakibatkan malam-malam seperti dia kalah dari Golden State pada Januari, ketika dia berusia 2 dari 12 tetapi terus datang.

Pelatih Spurs membantu Johnson untuk mempertaruhkan keberanian dan kebodohan.

“Dia pasti memiliki kemauan dan serat untuk mencampurnya dan memasukkan hidungnya,” kata Popovich. “Sekarang dia harus benar-benar bijak tentang kapan harus menggunakannya dan bagaimana menggunakannya.”

Semakin banyak, teka-teki itu datang bersama untuk Johnson. Ketika itu terjadi, dia mengalami malam-malam seperti hari Minggu di Charlotte, terakhir kali Spurs berada di lapangan NBA.

Menonton di televisi saat Johnson merusak toko di Spectrum Center, setidaknya satu mantan rekan setimnya di Kentucky menangkap sekilas masa lalu dan masa depan.

“Dia tidak membiarkan itu menghentikannya,” kata Washington. "Saya pikir itu hanya panggilan bangun baginya untuk membuktikan mengapa dia seharusnya dibawa dalam lotere."

Jadi bagaimana orang ini hampir tersingkir dari ronde pertama? Hari demi hari, jawabannya semakin berkurang.

Spurs senang Johnson melakukannya.

jmcdonald@express-news.net

Twitter: @JMcDonald_SAEN